Dotychczas polimer NatureWorks® PLA był stosowany w produkcji opakowań foliowych i sztywnych przeznaczonych do pakowania produktów spożywczych m.in. pudełka na wyroby cukiernicze, czy też butelki do wody, soków i mleka. O rozwoju materiałów biodegradowalnych świadczy fakt, że wykorzystuje się je również do wytwarzania włókien na ubrania oraz wypełnienia kołder i poduszek.

Na międzynarodowej konferencji biotechnologów w Toronto (World Congress on Industrial and Biotechnology and Bioprocessing) zorganizowano nietypowy pokaz mody. Modelki paradowały po wybiegu w designerskich strojach, wykonanych ze sfermentowanego cukru kukurydzianego. Wszystko odbywało się pod hasłem "zielone może być seksowne".

W projekt zaangażowali się znani projektanci, m.in. Oscar de la Renta, Stephen Burrows, Elisa Jimenez. Wynikiem ich pracy były, np.: beżowa suknia balowa bez ramiączek, kremowa sukienka w stylu baby-doll (ze wstążeczką i jedną przewiewną warstwą) oraz żółto-różowa minispódniczka z tafty ze srebrnym topem z poliestru z odzysku.

Trzeba trzech kroków, by z cukru kukurydzianego otrzymać polimer stosowany do uszycia ubrań — tłumaczył po pokazie mody Christopher Ryan, specjalista ds. technologii Natureworks LLC, producenta biowłókna. Na początku cukier jest fermentowany do kwasu mlekowego, ten z kolei jest przetwarzany na laktydy (będące monomerami). Potem z laktydów powstaje PLA (poli-L-laktyd), czyli, inaczej mówiąc, polimer. Zajmuje to kilka godzin.

Z PLA najczęściej produkuje się przyjazne dla środowiska, biodegradowalne opakowania, ale można także uzyskać uniwersalne włókno (nazwane przez Naturework Ingeo), któremu nadaje się wygląd jedwabiu, poliestru, skóry lub rozciągliwego materiału. Natureworks jest pierwszą firmą, która zastosowała biodegradowalne, uzyskiwane z corocznie odnawialnych zasobów włókna w produktach komercyjnych.

Pod względem właściwości mechanicznych włókna PLA nie odbiegają znacznie od właściwości włókien poliamidowych czy poliestrowych. Włókna PLA mają odpowiednią odporność termiczną, umożliwiającą wytworzenie wyrobów włókienniczych trwałych w warunkach użytkowania. Temperatura zeszklenia Tg włókien PLA, wynosząca 55-65°C, jest porównywalna z Tg włókien PET, a temperatura topnienia 160-170°C jest zbliżona do temperatury topnienia włókien PP. Włókna PLA są odporne na działanie promieni UV, wykazują dobrą sprężystość, a w porównaniu ze standardowymi włóknami poliestrowymi mają mniejszą gęstość (1,24 g/cm3) i wydzielają znacznie mniej dymu podczas palenia. W porównaniu do typowych włókien syntetycznych wykazują znacznie wyższy wskaźnik tlenowy palności (OI = 26%).

Włókna PLA są wykorzystywane na cele tekstylne, tak jak inne włókna syntetyczne – na bieliznę i odzież wierzchnią, na tekstylia sanitarne i medyczne jednorazowego użytku, na geotekstylia, a także na wyroby techniczne – włókniny rolnicze, sieci rybackie i liny. Włókna te nie powodują alergii. Mogą być stosowane bez żadnych ograniczeń, również w mieszankach z innymi włóknami. Możliwe jest barwienie włókien na wszystkie kolory.

W normalnym użytkowaniu włókna PLA są całkowicie odporne na działanie warunków atmosferycznych. W specyficznych warunkach wysokiej temperatury i wilgotności, typowych dla kompostowania odpadów, produkty PLA ulegają całkowitej degradacji. Ich rozpad następuje przez hydrolizę, a następnie biokonwersję do H2O i CO2. Proces ten jest najszybszy w podwyższonej temperaturze w środowisku kompostu (do 3-4 miesięcy), a w wodzie i glebie w temperaturze otoczenia jest znacznie dłuższy (nawet ponad 12 miesięcy).

Poza PLA, który jest już stosowany do wytwarzania włókien, na światowych rynkach występują inne biodegradowalne tworzywa termoplastyczne z grupy poliestrów alifatycznych. Ich właściwości termiczne są jednak znacznie gorsze od polimeru PLA i z tego powodu mogą być wykorzystywane do celów włókienniczych w bardzo ograniczonym stopniu, przede wszystkim na wyroby jednorazowego użytku. Tworzywa te mogą być przerabiane na włókniny metodami bezpośrednimi.

Źródła:
1. Blackburn R.S.: Biodegradable and sustainable fibres. Woodhead Publishing Limited. Cambridge 2005.
2. Biodegradowalne włókna syntetyczne - Recykling Nr 6/2006
3. NatureWorks LLC
4. www.omnexus.com
5. www.odpady.net.pl
6. www.bio.org

Źródło: ''